Schmutz und Blut: Warum “Grimdark” das neue “Sword & Sorcery” ist

Das Genre erblickte 1929 die Welt, bekam 1961 seinen Namen und starb irgendwann in den frühen 80er Jahren. Doch seine verrottende, wankende Leiche fand niemals Ruhe. Sie taumelte weiter, verlor dabei wichtige Teile ihrer selbst, und stolperte zu Beginn des 21. Jahrhunderts geradewegs in ihre dunkle Wiedergeburt hinein. Wir sprechen hier von einem Subgenre der Fantasy, das als “Schwert und Zauberei” (Sword & Sorcery) bekannt ist. Die meisten Fachleute gehen davon aus, dass das Genre durch Robert E. Howard mit seiner Kull-Geschichte “Das Schattenkönigreich” erfunden wurde, die im August 1929 im legendären Pulp-Magazin “Weird Tales” ihren Niederschlag fand.

Howards mutige und blutgetränkte Sichtweise auf die heroische Fantasy stand im krassen Gegensatz zu den Fantasy-Werken, die sie inspirierten, Werke von Autoren wie Alexandre Dumas, Rafael Sabatini, Sir Walter Scott, Lord Dunsany und Edgar Rice Burroughs.

Howard schrieb poetischen Prosa-Angriffe über schwertschwingende Protagonisten, die normalerweise nicht darauf aus waren, die Welt zu retten, sondern durch ihr eigenes Überleben, ihre Stammeszugehörigkeiten oder ihre heißblütigen Wünsche motiviert waren. Howard, der an die wesentliche Reinheit der Barbarei glaubte, scheute nie vor der Begegnung blanken Stahls mit einem Helm, dem Spritzen von Gehirn und Gedärm, oder der Erforschung einer ursprünglichen Wildnis gegenüber der dekadenten Zivilisation zurück. Er schrieb Pulp Fiction, die hauptsächlich von Männern gelesen wurde, also waren seine Helden auch eher stämmige und clevere Alpha-Männer.

Howards Arbeit erreichte mit seinen Conan-Geschichten den Höhepunkt der Popularität, und diese Figur verdunkelte sogar Kull, der Conans literarischer Vorfahre war. Die Conan-Geschichten wurden zu einer der beliebtesten Attraktionen der Weird Tales, obwohl Howard nur 17 Geschichten über den Cimmerier schrieb (darunter einen serialisierten Roman). Während Howard diese Geschichten über ein untergegangenes hyperboreisches Zeitalter ersann und sich den romantischen Tropen der High Fantasy widersetzte, hätte er wahrscheinlich nie gedacht, dass er etwas erschaffen würde, das nach seinem Tod noch viele Jahrzehnte in aller Munde sein würde. Als Pulp-Autor bekam er sehr wenig Respekt entgegengebracht, von literarischer Glaubwürdigkeit ganz zu schweigen. Aber die Leser der Weird Tales liebten sein Werk.

Nach Howards Tod 1936 versuchte das Magazin die Lücke seines Ablebens zu schließen, indem sie andere Autoren dazu brachten, Helden in der Art von Conan zu erschaffen (Henry Kuttners Elak von Atlantis ist ein Beispiel). Doch es gab nur einen Howard und er war weg. Seine Geschichten jedoch blieben  – vor allem die über Conan. Sie wurden im Laufe der Jahre zusammengetragen und inspirierten Generationen von Schriftstellern dazu, in seine Fußstapfen zu treten.

Lange nachdem Howard gestorben war, schrieb Clark Ashton Smith weiterhin Geschichten in Anlehnung der “Sword & Sorcery”, die in den Welten von Zotique und Hyperborea spielten. Smith führte das Genre an einen dunkleren und beängstigenderen Ort, indem er die meisten seiner verwegenen Helden im Laufe ihrer Abenteuer einen schrecklichen Tod sterben ließ. Smiths Fantasy-Geschichten waren zu gleichen Teilen Schwert und Zauberei und Horror, aber bis 1961 galten sie einfach als Beispiele für “Dark Fantasy“.

1961 prägte der Autor Fritz Leiber den Begriff “Schwert und Zauberei”, um das Phänomen jener Fantasyabenteuer zu beschreiben, die Howard Jahrzehnte zuvor mit nur wenigen unvergesslichen Geschichten geschaffen hatte. Leiber tat dies auf den Seiten des Fanzines AMRA, das selbst nach einem von Conans Pseudonymen benannt ist. Leibers eigener Beitrag zum Genre waren seine Geschichten über Fafhrd und dem Grauen Mausling, einem legendären Schurken-Barbaren-Duo. Michael Moorcock drehte mit seinem Elric von Melnibone alsbald das ganze Genre auf den Kopf.

In den nächsten zwei Jahrzehnten stieg die Popularität des Schwert-und Zauberei-Genres weiter an, und neue Autoren kamen auf, um die Tradition fortzusetzen: Karl Edward Wagner, L. Sprague DeCamp, Andrew J. Offutt, Poul Anderson, Lin Carter und andere. Marvel übertrug Howards Conan und Kull mit erstaunlichem Erfolg in das Medium Comic und brachte eine Generation von Comicbüchern hervor, die den Nerv der “Sword & Sorcery” abbildeten. Die erfolgreichste Adaption von allen war Barry Windsor Smiths Conan the Barbarian, die 1970 ins Leben gerufen wurde und ein Jahrzehnt der Schwert und Zauberei-Popularität einläutete, wie es sie seitdem noch nie gegeben hatte. Der Erfolg des Comics führte zu einem “reifen” schwarz-weiß Comic-Magazin, dem Savage World of Conan, in dem das das Niveau aus Blut, Nacktheit und Gewalt merklich anstieg. Dadurch konnten die Geschichten näher an Howards ursprüngliche Vision herangeführt werden, vom “Comics Code ” unbeeindruckt, der hauptsächlich farbig gestaltete Comics aufs Korn nahm.

Conan wurde zum unbestrittenen König des Genres, das seinen Höhepunkt mit der Verfilmung “Conan der Barbar” von 1982  erreichte, von John Milius inszeniert und von Oliver Stone mitgeschrieben. Ich war in diesem Jahr zwölf Jahre alt – ein großer Fan der Comics und des Magazins -, als ich Conan auf der Leinwand zum Leben erwachen sah. Es war atemberaubend. Während sich der Film einige Freiheiten mit Howards Barbaren erlaubte, blieb er dem Kern der Figur doch treu und erweckte das hyperboreische Zeitalter in all seiner Pracht zum Leben. Ein perfekter Sturm aus Blut, Action, Sand, Zauberei und exotischen Wundern wurde entfaltet. Das war das letzte Mal, dass “Sword & Sorcery” ernst genommen wurde (falls das jemals der Fall gewesen war).

Nach dem 82er Conan-Film kamen die unvermeidlichen Trittbrettfahrer mit niedrigem Budget und schlechter Qualität. Eine ganze Reihe schrecklicher Filme ohne Vision, Stil oder Respekt vor dem Genre erschienen nacheinander. Sogar die Fortsetzung des ursprünglichen Conan-Films war völlig anders als der erste Film – kein Milius, kein Stone, ein geringeres Budget und der Druck des Studios, ihn kinderfreundlicher zu gestalten. All diese Faktoren trugen dazu bei, eine Fortsetzung zu schaffen, die überhaupt nicht wie eine Fortsetzung aussah, sondern eher wie eine miese Parodie des Genres. Selbst als 14-jähriger Kinobesucher erinnere ich mich, dass ich enttäuscht und ein wenig wütend darüber war, wie schlimm der Film wirklich gewesen ist. Leider sollte das zum Standard für alle weiteren Schwert und Zauberei-Filme werden. Ich werde hier keine Titel dieser miesen Filme nennen, weil ich keine Werbung für sie machen möchte, aber es gab wirklich eine Menge von ihnen.

Das gesamte Genre war zu einer Parodie seiner selbst geworden. Das schlechteste Beispiel für diesen Niedergang war ein bestimmter Cartoon-Held vom Planeten Eternia, der hier namenlos bleiben soll. Schwert und Zauberei war nie für die “Kleinen” gedacht; es wurde aber entsprechend verwässert, um auch die Generation zu erreichen, die den Höhepunkt des Genres nicht erlebt hatten. Es erschienen auch neue Romane, aber nur wenige von ihnen waren originell. In den 80er Jahren wurde Schwert und Zauberei außerdem mit frauenfeindlichen Bildern, schlechter Prosa und kitschigen Kunstwerken in Verbindung gebracht.

Mitte der 80er Jahre hatten die Buchverlage herausgefunden, dass der Begriff “Schwert und Zauberei” – einst ein Garant für hunderttausend verkaufte Comics und Bücher – nicht mehr funktionierte. Die Verlage verständigten sich lieber wieder auf den Oberbegriff “Fantasy”, oder nannten ihre Fantasy-Publikationen “Science Fiction” in der Hoffnung, niemand würde merken, wie unterschiedlich Sci-Fi und Fantasy tatsächlich sind. Unterdessen hatten Schriftsteller wie Tanith Lee, Gene Wolfe, Stephen R. Donaldson und Darrell Schweitzer (um nur einige zu nennen) ihre eigenen Versionen der “Schwert und Zauberei” geschaffen – jeder davon fügte dem Grundkonzept etwas Besonderes und entschieden “Literarisches” hinzu.

Weird Tales wurden viele Male wiederbelebt und bald trug das Magazin den Beinamen “Das Magazin, das nicht sterben kann”. Und genauso erging es dem Genre, das  1929 daraus hervorging. Moorcocks Elric-Saga und Leibers Fafhrd und der Graue Mausling wurden vielfach nachgedruckt und schienen nie vergriffen zu sein. Jack Vances Geschichten von der sterbenden Erde tauchten ebenfalls in immer neuen Bänden wieder auf. Doch niemand nannte diesen Kram mehr “Schwert und Zauberei”. Zumindest nicht in der Öffentlichkeit.

Der epischen Fantasy ging es unterdessen recht gut. Autoren wie David Eddings, Robert Jordan und Raymond Feist konnten zufrieden sein. “Schwert und Zauberei “war mittlerweile das uneheliche Stiefkind der Fantasy, vernachlässigt und vergessen, wenn nicht offen verspottet und als minderwertig gegenüber der Epic Fantasy angesehen. Um fair zu sein, vieles davon war zu diesem Zeitpunkt wirklich minderwertig. Doch diejenigen von uns, die mit dem Lesen von “Schwert und Zauberei” aufgewachsen sind, liebten unsere zerfallenden Taschenbücher und unsere Comics mit Eselsohren: Conan, Kull, Claw, Warlord, Beowulf, Red Sonja, Savage Tales und Savage Sword. Ich erinnere mich an eine “All Sword and Sorcery”-Ausgabe von Creepy, die ich 1979 gekauft hatte – ich war zehn Jahre alt. All das, was wir als Kinder liebten, verweilte in unseren Köpfen und wurde Teil unseres tiefen kreativen Antriebs. Eine neue Generation von Fantasy-Autoren begann, Inspirationen aus dem Bereich “Schwert und Zauberei “zu ziehen, um neue Formen der Abenteuerfantasy zu erschaffen.

1996 veröffentlichte George R.R. Martin seinen viel beachteten Roman “A Game of Thrones”, den ersten Band seiner Lied-von-Eis-und-Feuer-Serie. Obwohl als “Epic Fantasy” vermarktet, wurde A Game of Thrones wegen seiner realistischen und “mutigen” Darstellung des mittelalterlichen Lebens und seiner hochkomplexen und glaubwürdigen Charaktere gefeiert. Martin wusste genau, was er tat. In den nächsten fünfzehn Jahren zog er die Leser mit seinem weniger-ist-mehr-Ansatz an. Jedes Buch enthüllte mehr von seiner fantastischen Welt und enthüllte langsam die mystischen Kräfte, die sie durchzogen.

Diese grimmigere, dunklere und realistischere Annäherung an die epische Fantasy veranlasste einige dazu, Martin den “Anti-Tolkien” zu nennen. Schließlich war das monumentale Werk von J.R.R. Tolkien der Maßstab, an dem alle Fantasy-Ergüsse gemessen wurden und oft heute noch werden. Doch Martin hatte in den 90er Jahren das getan, was Robert E. Howard Ende der 20er Jahre tat: Er entfernte den Idealismus, ließ den Hirtenmythos und die unfehlbaren Helden aus und ersetzte sie durch Schlamm, Blut, Scheiße und die Konzentration auf die dunkleren Aspekte der menschlichen Natur. Martins Epos glich der historischen Fiktion weitaus mehr als der traditionellen Fantasy; er war vom Realismus geprägt. Doch es blieb Fantasy. Psychologie ersetzt hier Ideologie. Brutalität ersetzt Ehre. “Schwert und Zauberei” war endlich “erwachsen” geworden, oder zumindest in etwas umgewandelt, wonach sich das moderne Publikum sehnte. Keines der bisherigen Fantasy-Labels schien zu Martins Saga zu passen. “A Game of Thrones” wird weithin als der Beginn des Genres “Grimdark” angesehen (zusammen mit bestimmten Werken, die von dem Tabletop-Strategiespiel Warhammer 40.000 inspiriert sind).

In den letzten zehn Jahren ist eine neue Art von Autoren hinzugekommen, die das Grimdark-Fantasy-Subgenre dominieren und weiterhin definieren: Joe Abercrombie, Steven Erikson, Mark Lawrence und R. Scott Bakker (unter anderem). Ich habe Bakkers Werk etwa 2005 entdeckt, beginnend mit seinem ersten Roman “The Darkness That Comes Before”. Es war eine Offenbarung. Ich erinnere mich, dass ich versuchte, Freunden zu beschreiben, wie sehr sich seine Prince of Nothing-Trilogie von der üblichen epischen Fantasy unterschied. Es war nicht einfach. Bakkers Werk war philosophischer, psychologischer, brutaler und natürlich dunkler. Als ich Bakkers Trilogie las, glaubte ich endlich, dass das Fantasy-Genre noch am Leben war und dass ich mich nicht an Arbeiten aus den 70er Jahren oder noch früher halten musste, um die Art von Abenteuer zu bekommen, nach denen ich hungerte. Wie Martin vor ihm bot Bakker “Schwert und Zauberei” mit noch viel mehr Aspekten: eine literarische Sensibilität, die im Kontext der epischen Fantasy oft viel zu selten vorkam.

Nachdem ich alle Trilogien von Bakker verschlungen hatte, entdeckte ich Martins Lied-von-Eis-und-Feuer-Saga (die bis dahin völlig an mir vorbei ging). Leute, die ich online und offline kannte, schwärmten so sehr von Martins Büchern, dass ich nicht daran glaubte, dass sie gut sein könnten. Aber als ich 2008 in das Spiel der Throne eintauchte, erfuhr ich zu meinem Erstaunen, dass sie tatsächlich verdammt gut waren. Was ich nicht wusste, war, dass meine beiden Lieblings-Neuerscheinungen, Bakker und Martin, bald als Mitbegründer eines neuen Fantasy-Subgenres gelten sollten, das noch nicht einmal einen Namen hatte.

Auf der World Fantasy Convention 2010 in Columbus, Ohio, nahm ich an der Aufzeichnung einer Podcast-Diskussion mit mehreren Autoren des Black Gate Magazins (zusammen mit dessen Herausgeber John O’Neill) teil. Wir hatten über zwei Stunden lang eine erstaunliche Diskussion über das “Schwerter und Zauberei”-Genre, welche Autoren die Tradition wieder aufleben ließen und sogar etwas Neues damit machten. Ich erinnere mich, dass Howard Andrew Jones das Lob von Joe Abercrombie und Jason M. Waltz gegenüber dem Genie von Steven Erikson hervorhob, während ich immer wieder darauf bestand, dass jeder das Werk von R. Scott Bakker zu lesen HAT. Ich glaube, ich war ziemlich aus dem Häuschen. Ich neige bei Büchern, die ich liebe, dazu.

Wir sprachen über die neue Ausgeburt von “Schwert und Zauberei” und hatten schöne Gespräche darüber, was dieses Genre definiert hat und was nicht, und kamen nie zu einer endgültigen Einigung. Wir alle liebten dieses stark verleumdete Genre und wir alle sahen, dass es zurückkam, aber es war nicht ganz dasselbe. Es hatte sich entwickelt, ist gewachsen, hatte mehr Finesse, ist etwas Größeres geworden als es das früher war. Etwas Dunkles, Mächtiges und Unleugbares. Es war wichtiger denn je.

Erst vor kurzem hatte ich eine seltsame Erleuchtung. Normalerweise achte ich nicht so sehr auf Genre-Labels. Ich schreibe/lese einfach, was mir gefällt. Ich schöpfe aus Einflüssen, Erfahrungen und Träumen und hoffe, etwas Sinnvolles und vielleicht sogar Originelles zu schaffen. Wie meine Zeitgenossen in dieser Black Gate-Diskussion war ich mit “Schwert und Zauberei” aufgewachsen. Aber genau wie wir war dieses Genre zu etwas Reiferem geworden, zu etwas Lebendigem, das den Zeiten entsprach, in denen wir lebten.

Meine Erleuchtung war folgende: Grimdark-Fantasy ist das neue “Schwert und Zauberei”.

Das alte Genre ist größtenteils in die Geschichte eingegangen. Diese neue Art von Autoren – einschließlich meiner selbst, wie ich entdeckt habe – hat dieses tote Genre genommen und in etwas Neues und Lebendiges verwandelt. Was diese Erkenntnis beflügelte, war die Lektüre der brandneuen R. Scott Bakker-Geschichte “The Knife of Many Hands” im Grimdark Magazine. Dann fing ich an, Artikel und Beiträge über Clark Ashton Smith zu lesen, der mit seinen Zotique-Geschichten ein Vorfahre des Grimdark war. Ich erkannte, dass sich dieser ganze Kreis geschlossen hatte, und trotz der Bevorzugung der Zauberei gegenüber dem Schwert in meinen eigenen Werken waren meine Geschichten düster und meine Welten dunkel.

Grimdark verbietet keine bestimmten Stile oder Stimmen der Autoren. Innerhalb der breiten Genrekategorie der dunklen Fantasy gibt es Raum für verschiedene Interpretationen, verschiedene Geschmacksrichtungen und eine Vielzahl unterschiedlicher Ansätze. Grimdark impliziert lediglich eine gewisse Annäherung an die Fantasywelt und ihre Bewohner. Die Leser können diejenigen Autoren wählen, deren besonderer Stil sie anspricht, und diejenigen, die dies nicht tun, ignorieren. So sollte es sein und so war es schon immer, unabhängig von Genre-Labels.

Es wurde gesagt, dass Wahrnehmung Realität ist. Beispiel: Wenn Sie heute zu einem Fantasy-Fan “Ich lese Schwert und Zauberei” sagen, wird der wahrscheinlich annehmen, dass Sie die Art von abenteuerlicher Fantasy meinen, die in den 60er und 70er Jahren veröffentlicht wurde, was selbst eine Rückkehr in die glorreiche Pulp-Ära der 20er und 30er Jahre war. Wenn Sie umgekehrt sagen: “Ich lese Grimdark”, wird der gleiche Fantasy-Fan wahrscheinlich annehmen, dass Sie eine beliebige Anzahl von zeitgenössischen Autoren meinen, die in diesem neuen Subgenre unterwegs sind, das aus alten und traditionellen Wurzeln gewachsen ist. Ein Genre, das umfassender, vielfältiger, oft literarischer in seiner Tiefe, und besser auf den Geschmack der Leser des 21. Jahrhunderts zugeschnitten ist.

Ja, “Schwert und Zauberei” ist heute ein veralteter Begriff, der vielleicht nie wieder den Status oder die Popularität erreicht, die er im letzten Jahrhundert genossen hat. Aber das ist in Ordnung.

Grimdark bietet alles, was “Schwert und Zauberei” zu bieten hat, aber auch so viel mehr.

Grimdark ist das neue “Sword & Sorcery”.

 

Dieser Artikel erschien im Original im  Grimdark Magazine am 20. April 2018

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